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山形新幹線内の1435ミリは続くよどこまでも


山形新幹線は、東京駅から福島駅を通って、山形県の新庄駅までを走っています。東京駅から福島駅までは東北新幹線とおなじ路線を走り、福島駅からさきは山形県内や秋田県内などを通って青森駅までを結ぶ奥羽本線を走ります。

新幹線と一般の在来線の軌条幅はちがうもの。新幹線の軌条幅は1435ミリであるのに対して、在来線の軌条幅は1067ミリメートル。400ミリ弱もちがうわけです。

東京から出発した山形新幹線は、福島駅までのあいだを東北新幹線の軌条で走り、福島駅から先は奥羽本線の軌条で走ります。新幹線と在来線では軌条がちがうはずのに、どうやって走るのでしょうか。

福島駅では、山形新幹線はしばらく停車します。このあいだに車輪の幅がヴィーンと狭まているのでしょうか。いいえ、山形新幹線の福島駅での停車は、連結して走ってきた東北新幹線と車両の切りはなしをするためのもの。

車輪の幅をフレキシブルにするのは技術と費用がかかりそうです。そこで、奥羽本線のうち、山形新幹線が走る区間の軌条幅を1067ミリから1435ミリのものに変えたのです。これにより、山形新幹線内の線路幅1435ミリは続くよどこまでも、ということになりました。

しかし、もともと奥羽本線の普通列車は1067ミリの軌条幅のうえを走っていたはず。1067ミリの車輪幅の電車が1435ミリ幅の軌条のうえを走ることはできません。とすると、電車をつくりかえたのでしょうか。

じつは、電車のつくりでは、車輪がある台車と、客がいる車体とは独立したものになっています。つまり、車輪のある台車のうえに車体を乗せたかたちで、電車の一両はセットになるわけです。

そこで、奥羽本線の普通列車用として1435ミリ幅の台車を用意し、そこに、1067ミリの台車から車体を外して載せかえます。こうすれば、普通列車も新幹線の1435ミリの軌条幅のうえを走れるわけです。

ただし、山形新幹線は新庄駅で終点に。この先は、山形新幹線は走らないのだから、1435ミリの軌条幅にする必要はありません。実際に、新庄駅から北の軌条幅は1067ミリに。そのため、福島駅から新庄駅までを走る奥羽本線の普通列車は、新庄駅から北の区間を走ることはできません。奥羽本線の線路は続くよどこまでも、とはいかないわけです。

なお、奥羽本線では、さらに北の大曲駅と秋田駅のあいだを秋田新幹線が走っています。こちらの一部区間には、レールを3本置き、ひとつめとふたつめの軌条幅を1067ミリに、ひとつめとみっつめの軌条幅を1435ミリにした、「三線軌条」という線路も見られます。
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